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Parker Solar Probe è decollata, direzione: il Sole

Credit: NASA/Johns Hopkins APL/Ed Whitman

Partita “Parker” la sonda solare della NASA per iniziare il suo viaggio verso il Sole. Obiettivo di “Parker Solar Probe” comprendere la stella che rende possibile la vita sulla Terra.

La navicella spaziale – progettata, costruita e gestita per la NASA dal Johns Hopkins Applied Physics Laboratory – è decollata su un razzo United Launch Alliance Delta IV Heavy dallo Space Launch Complex-37 presso la stazione di Cape Canaveral Air Force (Florida, USA). Il veicolo spaziale è in buona salute e funziona nominalmente.

Il video del lancio è presente a rotazione su laRedTV, la webtv de laRedazione.eu

Le scoperte della missione aiuteranno i ricercatori a migliorare le loro previsioni sugli eventi meteorologici spaziali, che hanno il potenziale di danneggiare i satelliti e danneggiare gli astronauti in orbita, di interrompere le comunicazioni radio e, nelle loro più gravi, travolgenti reti elettriche.

Credit: NASA/Johns Hopkins APL/Ed Whitman

“Questa missione segna davvero la prima visita dell’umanità in una stella che avrà implicazioni non solo qui sulla Terra, ma come comprenderemo meglio il nostro universo –  ha affermato Thomas Zurbuchen, amministratore associato della Direzione della missione scientifica della NASA – abbiamo realizzato qualcosa che decenni fa, viveva esclusivamente nel campo della fantascienza”.

Durante la prima settimana del suo viaggio, il veicolo spaziale schiererà l’antenna ad alto guadagno e il braccio del magnetometro.

Effettuerà anche il primo di un dispiegamento in due parti delle sue antenne di campo elettrico. I test strumentali inizieranno all’inizio di settembre e dureranno circa quattro settimane, dopo le quali Parker Solar Probe può iniziare le operazioni scientifiche. “Il lancio di oggi è stato il culmine di sei decenni di studi scientifici e milioni di ore di lavoro – ha affermato il project manager Andy Driesman di APL – Ora Parker Solar Probe funziona normalmente e sta per iniziare una missione di sette anni di scienza estrema”.

Nei prossimi due mesi, Parker Solar Probe volerà verso Venus, eseguendo il suo primo Venus gravity assist ai primi di ottobre – una manovra un po ‘come una svolta del freno a mano – che sferza l’astronave attorno al pianeta, usando la gravità di Venere per tagliare l’orbita della nave più stretta intorno al sole Questo primo flyby posizionerà Parker Solar Probe in posizione all’inizio di novembre per volare a quasi 15 milioni di miglia dal Sole – all’interno dell’atmosfera solare infuocata, conosciuta come la corona – più vicina di quanto non sia mai esistita prima dell’umanità.

Durante la sua missione di sette anni, Parker Solar Probe farà altri 6 voli Venus e 24 passaggi totali dal Sole, viaggiando costantemente più vicino al Sole fino a raggiungere il suo approssimarsi a 3,8 milioni di miglia. A questo punto, la sonda si sposterà a circa 430.000 miglia all’ora, stabilendo il record per l’oggetto in movimento più veloce realizzato dall’umanità.

Parker Solar Probe metterà gli occhi sulla corona per risolvere i misteri fondamentali del nostro Sole. Qual è il segreto della corona rovente, che è più di 300 volte più calda della superficie del Sole, migliaia di miglia sottostanti? Cosa guida il vento solare supersonico – il flusso costante di materiale solare che soffia attraverso l’intero sistema solare? E infine, cosa accelera le particelle energetiche solari, che possono raggiungere velocità superiori alla metà della velocità della luce mentre si allontanano dal Sole?

Gli scienziati hanno cercato queste risposte per più di 60 anni, ma l’indagine richiede l’invio di una sonda attraverso il calore inesorabile della corona. Oggi, questo è finalmente possibile con avanzamenti tecnologici all’avanguardia che possono proteggere la missione nel suo audace viaggio.

Dr. Eugene Parker. Credit: NASA/Glenn Benson

“Esplorare la corona del Sole con un veicolo spaziale è stata una delle sfide più difficili per l’esplorazione dello spazio”, ha dichiarato Nicola Fox, scienziato del progetto Parker Solar Probe presso l’APL. “Saremo finalmente in grado di rispondere alle domande sulla corona e il vento solare sollevati da Gene Parker nel 1958 – usando una navicella spaziale che porta il suo nome – e non vedo l’ora di scoprire quali scoperte facciamo. La scienza sarà notevole. ”

Parker Solar Probe trasporta quattro suite di strumenti progettate per studiare campi magnetici, particelle di plasma ed energetiche e catturare immagini del vento solare.

L’Università della California, Berkeley, l’U.S. Naval Research Laboratory di Washington, l’Università del Michigan ad Ann Arbor e la Princeton University nel New Jersey guidano queste indagini. Parker Solar Probe fa parte del programma Living with a Star della NASA per esplorare aspetti del sistema Sole-Terra che influenzano direttamente la vita e la società. Il programma Living with a Star è gestito dal Goddard Space Flight Center dell’agenzia a Greenbelt, nel Maryland, per la Direzione della missione scientifica della NASA a Washington. APL gestisce la navicella spaziale.

La missione prende il nome da Eugene Parker, il fisico che per primo teorizzò l’esistenza del vento solare nel 1958. È la prima missione della NASA ad essere nominata come ricercatrice vivente.

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